Ciência

A vida imortal de Henrietta Lacks e tudo que ela tem a nos ensinar

Redação Hypeness - 12/03/2021

Henrietta Lacks é nada menos que uma das mulheres mais injustiçadas da história da medicina. A reparação histórica veio na forma de uma placa, homenagens, no livro “A vida imortal de Henrietta Lacks“, na Fundação dedicada a ela e até em filme de mesmo nome da HBO.

Negra, pobre e quase sem instrução, a dona de casa foi levada ao hospital da Johns Hopkins em meados de 1951 com um sangramento vaginal intenso. Os exames apontaram para um agressivo câncer de colo do útero, que levou Henrietta à morte.

Os médicos então coletaram amostras do tecido que continha o tumor, sem o consentimento da paciente ou de sua família, uma prática comum na época.

A doadora involuntária acaba sendo responsável pela linhagem “imortal” de células HeLa, um pilar da indústria de biotecnologia, sendo a linha celular mais pesquisada em todo o mundo.

As células HeLa foram responsáveis ​​por algumas das descobertas mais significativas da medicina moderna – mas até recentemente sua família não havia sido compensada por seu uso.

As células retiradas de Henrietta são a linhagem celular humana mais amplamente usada na pesquisa biológica e, por quase 70 anos, desempenharam um papel central em muitas das descobertas biomédicas mais significativas da humanidade.

O material foi usado em 1954 para desenvolver a vacina contra poliomielite, na década de 1980 para identificar e compreender o vírus da imunodeficiência humana (HIV) e até mesmo na pesquisa de vacinas contra Covid-19.

Ela formaram ainda a base dos ensaios clínicos para tratar e curar o câncer, contribuíram para a pesquisa de viagens espaciais e permitiram aos pesquisadores identificar o número de cromossomos humanos.

Ajudaram a desenvolver tratamentos para a doença de Parkinson e hemofilia, estabelecer métodos de congelamento de células para armazenamento e descobrir a enzima telomerase, que contribui para o envelhecimento e a morte.

A história e a desigualdade social

Até o nome – HeLa – faz referência às iniciais de Henrietta Lacks. O câncer dela foi um caso único bastante agressivo. Sua amostra de biópsia dobrada de volume a cada 20 a 24 horas, onde outras culturas normalmente morreriam. Se elas fossem alimentados com a mistura certa de nutrientes para permitir que crescessem, as células seriam efetivamente imortais.

Ainda não entendemos totalmente o que os tornava tão especiais, mas provavelmente era uma combinação da agressividade do câncer, as células com várias cópias do genoma do papilomavírus humano (HPV) e o fato de que Lacks tinha sífilis, o que teria enfraqueceu seu sistema imunológico e permitiu que o câncer se propagasse ainda mais.

Posteriormente, o Dr. Gey, responsável pelo estudo, propagou as células para criar a linha celular HeLa e as disponibilizou gratuitamente para outros pesquisadores. As células foram posteriormente comercializadas, mas nunca foram patenteadas.

Nem Lacks nem sua família deram permissão para que as células fossem colhidas, algo que não era exigido nem comumente requisitado na época – e ainda não é.

Embora a indústria de biotecnologia multibilionária tenha sido construída com base nas células HeLa, seus descendentes não receberam nenhuma compensação financeira e não foram consultados nos projetos em que foram usados.

O escritor de ciências e membro do conselho da Henrietta Lacks Foundation, Dr. David Kroll, coloca isso em perspectiva: “Membros da família Lacks estavam realizando toda essa pesquisa médica nas células de sua matriarca, mas não podiam pagar pelos cuidados de saúde.

Reparações e novas conversas

A escritora Rebecca Skloot, responsável pelo o livro que trouxe a história de Lacks para o mainstream The Immortal Life of Henrietta Lacks, é também a idealizadora da Fundação Henrietta Lacks.

A fundação fornece assistência financeira a pessoas que estiveram envolvidas em pesquisas científicas históricas sem seu conhecimento, consentimento ou benefício e seus descendentes.

Além disso, o trabalho da instituição sem fins lucrativos é conceder bolsas não apenas para os descendentes de Lacks, mas também para os familiares dos participantes involuntários dos estudos da sífilis em Tuskegee e dos experimentos de radiação humana, entre outros.

Em agosto do ano passado, a empresa britânica Abcam, que usou células HeLa em suas pesquisas, se tornou a primeira empresa de biotecnologia a fazer uma doação para a Fundação.

Essa foi seguida por uma doação não divulgada de seis dígitos do Howard Hughes Medical Institute (HHMI) em outubro, a maior instituição de pesquisa biomédica sem fins lucrativos dos Estados Unidos.

Junto com o HHMI, o diretor do National Institutes of Health, Dr. Francis Collins, doou uma parte de seu Prêmio Templeton de 2020 para a fundação.

Em uma declaração feita na época, a presidente do HHMI, Erin O’Shea, disse:

Cientistas do HHMI e de todas as ciências da vida fizeram descobertas usando células HeLa e queremos reconhecer o grande benefício para a ciência que Henrietta Lacks tornou possível. Despertados pelos eventos racistas recentes e altamente visíveis, a comunidade de HHMI se uniu para definir novas metas de diversidade, equidade e inclusão

As doações reparadoras para a fundação reacenderam as conversas sobre o consentimento informado quando se trata de pesquisa médica.

Os regulamentos atuais dos EUA mostram que o consentimento informado é necessário apenas para amostras consideradas “identificáveis”, de acordo com os regulamentos da Regra Comum, o que na prática significa apenas que as amostras não devem receber seu nome.

Na década de 1970, um paciente com leucemia chamado John Moore doou amostras de sangue acreditando que seriam usadas para fins diagnósticos.

Em vez disso, o material foi cultivado em uma linha de células que se tornou parte de um pedido de patente. Moore iniciou uma ação legal, mas quando o caso foi ouvido na Suprema Corte da Califórnia, ela decidiu que o tecido descartado de uma pessoa não se qualifica como sua propriedade pessoal.

De acordo com a lei dos EUA, as células de uma pessoa podem ser usadas para gerar bilhões de dólares, dos quais ela não tem direito a um centavo.

Consentimento

Collins indicou que deseja que a comunidade de pesquisa considere a alteração da Regra Comum, de modo que o consentimento de qualquer pessoa de quem as amostras são retiradas, antes que essas amostras possam ser usadas em quaisquer estudos clínicos, é necessário.

Mas muitos pesquisadores alertaram que alterar a Regra Comum dessa forma poderia criar um fardo indevido para os cientistas, especialmente quando se trata de linhas celulares como as células HeLa.

“Eu realmente acho que se qualquer tipo de benefício econômico vier diretamente do pedaço de tecido de uma pessoa, ela deveria ter algum tipo de participação nisso, especialmente se levar a um produto farmacêutico ou um diagnóstico”, diz Kroll.

O contra-argumento é que é muito difícil manter o controle da contribuição que um determinado pedaço de tecido deu para um pedaço maior de propriedade intelectual. Existem muitas empresas que vendem propriedade intelectual dentro de uma célula HeLa. Se você é um pesquisador que compra uma linha de células HeLa de $ 10.000, que contém um monte de maquinário criado por invenção intelectual de outra pessoa, que porcentagem desse preço é devido às células HeLa e que porcentagem disso é intelectual do vendedor propriedade?

Mesmo que os pesquisadores tentassem buscar o consentimento informado ao construir futuras linhas de células humanas, muitas vezes elas são retiradas de tumores excepcionalmente agressivos como as de Lacks.

Como eles devem ser preservados e cultivados o mais rápido possível, a janela para tentar obter o consentimento informado de um paciente é incrivelmente pequena.

Se as células perecerem antes que o paciente assine a autorização, o potencial para descobertas científicas vitais pode ser perdido.

Há também a questão mais preocupante de se o consentimento informado vale os benefícios potenciais da pesquisa médica.

Se a amostra de célula de uma pessoa pode ser usada para salvar milhões de vidas, ela deve ter a oportunidade de dizer não à pesquisa?

Sabemos que a linha celular certa pode mudar o curso da história – é impossível dizer onde estaríamos hoje como espécie sem as células HeLa, mas há todas as chances de estarmos muito pior.

Novas células HeLa

É improvável que haja outra linha de células tão notável quanto as células HeLa. “É muito difícil para a doação de tecido de qualquer pessoa em particular ser usada para um produto”, diz Kroll. “Há casos altamente divulgados são mais exceção do que regra”.

“Normalmente, seus tecidos são reunidos com centenas de milhares de outras amostras para examinar uma ampla base de pessoas de um determinado grupo demográfico para procurar o risco de doenças ou critérios de diagnóstico. É muito raro que suas próprias células levem a uma descoberta científica de sucesso”.

Talvez o mais importante aqui não seja a melhor forma de regular as descobertas futuras em potencial, mas como reparar as pessoas injustiçadas pelas descobertas históricas.

A morte de George Floyd e os protestos subsequentes Black Lives Matter em 2020 levaram muitas instituições médicas a examinar como seu trabalho se baseia na injustiça racial e a melhor forma de expiar a forma como seu trabalho lucrou com esses danos.

Para a indústria científica prosperar com células HeLa enquanto os descendentes de Lacks mal podiam se dar ao luxo de sobreviver, é uma injustiça flagrante e de longa data enraizada no racismo.

As disparidades raciais na área da saúde não são algo que está desaparecendo, especialmente porque a pandemia Covid-19 continua a impactar desproporcionalmente os negros americanos, enquanto as células HeLa são utilizadas como uma parte vital da pesquisa de vacinas.

“É realmente uma farsa que nosso sistema funcione dessa forma”, diz Kroll. “Nossa Fundação foi realmente criada para remediar essa situação para este grupo de pessoas, sob a égide da história de Henrietta Lacks como um exemplo de por que essas disparidades existem”.

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