Diversidade

Há 60 anos a NASA descobriu que mulheres seriam melhores astronautas que homens em estudo nunca divulgado

Redação Hypeness - 21/01/2022 às 07:46

Ao longo de sessenta anos de voos espaciais tripulados, apenas 15% dos viajantes espaciais foram mulheres, e nenhuma delas viajou além da órbita da Terra. Mas não precisava ser assim. No final da década de 1950, o Dr. W. Randolph Lovelace II e o general de brigada Don D. Flickinger, presidente e vice-presidente do Comitê Especial de Ciências da Vida da NASA e ambos especialistas em medicina aeroespacial, discutiram seriamente a possibilidade de enviar mulheres em vez de homens para espaço.

 

“Sua proposta era puramente pragmática”, escreveram Kathy L. Ryan, Jack A. Loeppky e Donald E. Kilgore Jr. em uma perspectiva histórica publicada na revista Advances in Physiological Education, em 2009. Primeiro, haveria uma redução no combustível de propulsão necessário para enviar a carga do foguete para o espaço, já que as mulheres eram mais leves e exigiriam menos oxigênio do que os homens. Segundo, as mulheres eram conhecidas por terem menos ataques cardíacos do que os homens. Terceiro, pensava-se que o sistema reprodutivo interno da mulher era menos suscetível à radiação do que o do homem. Finalmente, havia dados preliminares disponíveis sugerindo que as mulheres poderiam superar os homens em espaços apertados e em isolamento prolongado.

O veto

Por mais que fosse recheada de bons argumentos, a ideia foi logo anulada quando o presidente D. Eisenhower considerou que os candidatos a astronautas deveriam ser recrutados apenas nas fileiras dos pilotos de teste de caças militares – na época, as mulheres eram impedidas de exercer o cargo. Scott Carpenter, Gordon Cooper, John Glenn, Gus Grissom, Wally Schirra, Alan Shepard e Deke Slayton – o Mercury 7 – foram anunciados como os primeiros astronautas da América na primavera de 1959.

Retrato do grupo dos astronautas do programa Mercury. Da esquerda, Scott Carpenter, Gordon Cooper, John Glenn, Gus Grissom, Wally Schirra, Alan Shepherd e Deke Slayton. (Foto: NASA)

Ainda assim, Lovelace e Flickinger achavam que as mulheres estavam mais do que à altura do desafio do voo espacial, então, com financiamento privado em uma instalação em Albuquerque, Novo México, a dupla decidiu desafiar estimadas aviadoras para completar os onerosos exames de astronauta da NASA. A piloto de definição de tendências de 28 anos, Jerrie Cobb, foi a primeira selecionada. Cobb foi bombardeada com os mesmos testes que os astronautas do Mercury 7 fizeram e passou no programa com louvor.

“Já estamos em posição de dizer que certas qualidades da piloto espacial feminina são preferíveis às de seu colega”, disse Lovelace em um simpósio após a apresentação de Cobb. Em seguida, Lovelace garantiu mais financiamento e começou a procurar pilotos femininas adicionais para serem submetidas a testes de astronautas em um novo Programa Mulheres no Espaço. Novamente, isso foi realizado fora do alcance da NASA.

Jerrie Cobb posando ao lado de uma cápsula da nave espacial Mercury. (Foto por Smith Collection/Gado)

Programa Mulheres no Espaço

Ryan, Loeppky e Kilgore descreveram o que o programa implicava: “Na primeira fase, os registros e qualificações das potenciais candidatas foram selecionados para dados de saúde e antropométricos, bem como para experiência de tempo de voo. Na segunda fase, as candidatas passariam por um rigoroso conjunto de exames físicos e testes fisiológicos. Nível de condicionamento físico e sua capacidade de resistir aos supostos rigores físicos do voo espacial. Na terceira fase, seriam realizados testes que simulariam o estresse fisiológico do voo espacial, incluindo a capacidade de realizar sob forças G extremas. Finalmente, avaliações psicológicas seriam realizadas para determinar a capacidade da candidata de tolerar o isolamento e outros estressores psicológicos”.

O Programa Mulheres no Espaço acabou recrutando 19 candidatas, cada uma das quais enfrentou exatamente o mesmo rigoroso cronograma de testes que os candidatos a astronauta do sexo masculino passaram, com a adição de um exame ginecológico. Alguns dos testes das mulheres foram realmente mais difíceis, como o teste de privação sensorial, no qual as mulheres foram imersas em um tanque de isolamento à prova de som, escuro como breu, cheio de água à temperatura da pele por horas para desafiar sua resistência psicológica. Duas das mulheres, Rhea Hurrle e Wally Funk, suportaram o tanque por dez horas antes de a equipe encerrar os testes. A NASA simplesmente colocou os homens em uma sala escura à prova de som por duas a três horas. John Glenn mais tarde confessou ter escrito poesia em um tablet durante seu teste.

Seis das primeiras astronautas da Nasa. (Foto: Nasa)

A “ordem social” prevalece

Na conclusão do Programa Mulheres no Espaço, 13 das 19 mulheres (68%) foram aprovadas. Para comparação, 18 dos 32 homens (56%) selecionados pela NASA para serem submetidos a testes oficiais foram bem-sucedidos. Os detalhes do programa nunca foram publicados em uma revista científica, mas dois médicos mais tarde o criticariam, assim como a adequação das mulheres como astronautas, em um artigo publicado onde argumentavam que o ciclo menstrual poderia afetar o desempenho fisiológico e “temperamental” durante o voo espacial.

Jerrie Cobb, a primeira mulher a se submeter a testes para trabalho espacial, comparece perante um subcomitê especial da Câmara, que abriu audiências em 17/07/1962 sobre o futuro papel das mulheres no espaço. À direita está a Janey B. Hart.

Em 1962, duas aviadoras do Programa Mulheres no Espaço, Jerrie Cobb e Janey Hart, testemunharam perante um comitê da Câmara dos Deputados dos Estados Unidos que as mulheres deveriam ter a oportunidade de se tornarem astronautas. Representantes da NASA, incluindo os astronautas do Mercury 7 John Glenn e John Carpenter, discordaram, apontando para “a falta de interesse das mulheres em seguir o treinamento de astronautas, a falta de mulheres qualificadas e que a ordem social prevalecente não aceitava as mulheres neste papel”, resumiram Ryan, Loeppky e Kilgore.

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Reprodução: Getty Images


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